Según la Real Academia Española, un terremoto es una sacudida del terreno ocasionada por fuerzas que actúan en el interior del globo terrestre. La geología lo describe como un movimiento de la capa interior de la tierra que empuja a dos placas o fallas a juntarse. Ambas placas al encontrarse, emiten energía que viaja a través de ondas y produce el temblor que sentimos durante un terremoto.

Vista que muestra la fractura del suelo y cómo las piezas han empujado hacia arriba dentro de la zona de la falla. (Fotografía de Paul “Kip” Otis-Diehl, USMC, 29 Palms).

Los geólogos mantienen que los terremotos suelen tener lugar en las zonas más débiles de la corteza de la Tierra, es decir, a lo largo de las fallas.

Para las personas, un terremoto es el fenómeno natural más temido y destructivo de la naturaleza. Y es que la tensión que libera la Tierra en ese instante ha estado acumulada durante mucho tiempo y puede resultar altamente peligroso. Sin embargo, no hay que pensar que porque haya tenido lugar un importante terremoto en una zona, ya no pueda suceder otro.  Ejemplo de ello fue el terremoto en New Madrid, seguido 6 horas más tarde de una réplica. (6 de diciembre de 1811).

Aunque suceden pequeños temblores por cientos cada día, desgraciadamente la Tierra también ha sufrido terremotos destructivos que han causado miles de fallecidos.

FECHA UTC

MAGNITUD

LOCALIZACIÓN

MUERTOS

Comentarios

23/01/1556

8.0

China, Shansi

830.000

-

26/12/2004

9.0

Sumatra

283.106

Incluye fallecidos por Tsunami

27/07/1976

7.5

China, Tangshan

255.000 cifra oficial

Cifra estimada: 655.000

09/08/1138

¿?

Siria, Aleppo

230.000

 

22/12/856

¿?

Irán, Damghan

200.000

 

22/05/1927

7.9

China, Tsinghai

200.000

Fallas

16/12/1920

7.8

China, Gansu

200.000

Fallas y corrimiento tierras

23/03/893

¿?

Irán, Ardabil

150.000

 

01/09/1923

7.9

Japón, Kanto

143.000

Gran fuego en Tokio

05/10/1948

7.3

USSR (Turkmenistán)

110.000

 

28/12/1908

7.2

Italia, Messina

70.000-100.000

Incluye fallecidos por Tsunami

-/09/1290

¿?

China, Chihli

100.000

 

08/10/2005

7.6

Pakistán

80.361

 

-/11/1667

¿?

Caucasia, Shemakha

80.000

 

18/11/1727

¿?

Irán, Tabriz

77.000

 

25/12/1932

7.6

China, Gansu

70.000

 

01/11/1755

8.7

Portugal, Lisboa*

70.000

Tsunami devastador

31/05/1970

7.9

Perú

66.000

Daños materiales de 530.000.000 dólares

30/05/1935

7.5

Pakistán, Quetta

30.000-60.000

Quetta quedó prácticamente destruida

11/01/1693

¿?

Italia, Sicilia

60.000

 

1268

¿?

Asia

60.000

 

20/06/1990

7.7

Irán, parte Oeste

40.000-50.000

Corrimiento de tierras

04/02/1783

¿?

Italia, Calabria

50.000

 

* El terremoto de Lisboa: el epicentro se encontraba a 200 Km. En la esquina SO de Portugal y se supone que superó el 8.5 en la escala. Tres olas gigantes asolaron la ciudad.

La Tierra está compuesta por unas doce placas extensas y algunas placas menores. Las placas tectónicas se encuentran en constante movimiento. Durante cientos de millones de años, estas placas tectónicas han dado forma a la Tierra, tanto su interior, como su exterior.  La mayoría de ellas son mitad oceánicas, mitad continentales.

 Animación en la que se pueden apreciar las fallas existentes en los mares. (Por cortesía del U.S. Geological Survey).


La animación consta de tres fases:

- El mapa del mundo
- Placas
- Se distinguen las placas por sombreados en diferentes colores.

El lugar donde se unen dos placas puede resultar el lugar idóneo para experimentar el verdadero significado del movimiento de las placas. De hecho, es conocido por ser zona de numerosas catástrofes geológicas de gran potencia; terremotos, erupciones volcánicas, tsunamis, etc.

Algunas placas mantienen un movimiento constante en una dirección determinada, otras tienen un movimiento gradual o se encuentran unidas, y son incapaces de liberar la energía que mantienen.

La siguiente animación comienza con la topografía del mundo y las placas que limitan los océanos. Aparecen flechas que representan los movimientos de las placas.

Pueden empujarse unas a otras, separarse, formar un límite divergente...  Las posibilidades y sus consecuencias son diversas.
Animación del movimiento de los continentes. Empieza con una vista de la Tierra con los continentes situados en su posición actual. En su segunda fase, los continentes vuelven en el tiempo y se reúnen nuevamente como Pangaea. – Aparece el letrero de Pangaea – finalmente comprobamos la teoría de Wegener sobre el movimiento de los continentes.  (Por cortesía del U.S. Geological Survey).

A pesar de la extensión de la Tierra, la población – por alguna razón desconocida hasta el momento – generalmente tiende a concentrarse en las zonas más peligrosas. Por ello, no es difícil encontrar importantes núcleos de población en zonas cercanas a fallas activas. Un ejemplo de ello resulta ser la Falla de San Andrés en California. De ella se dice que cuando llegue “The Big One”, el Mayor Terremoto de Todos los Tiempos, California se romperá y caerá en el Pacífico, llevándose al interior personas, casas, coches, árboles... Sin embargo, esta expresión popular no se ha confirmado científicamente ya que la Tierra no puede abrirse y tragarse una parte de ella. Además, la falla tan sólo se extiende a unos 15 Km. de profundidad.

(Fotografías de la Falla de San Andrés). Una vez que tiene lugar un terremoto, además de publicar la escala del mismo, suele informarse de su profundidad con respecto a la superficie de la Tierra, así como del epicentro. El epicentro de un terremoto es el punto de la superficie terrestre directamente sobre el foco y su localización se describe según la posición geográfica del epicentro y su profundidad.

Cuando el terremoto tiene lugar bajo la superficie marítima puede generar inmensas olas o Tsunamis. Estas olas viajan a través de los mares a velocidades, a veces, superiores a los 960 kilómetros por hora y causan una gran devastación cuando entran en tierra.

Aunque suceden pequeños temblores por cientos cada día, desgraciadamente la Tierra también ha sufrido terremotos destructivos que han causado miles de fallecidos.



Bibliografía:

Earthquake Hazard Programme (página en inglés) http://earthquake.usgs.gov/ y  http://neic.usgs.gov/neis/eqlists/eqsmosde.html
U.S. Geological Survey – Eastern Publications Group Web Team (página en inglés) http://pubs.usgs.gov/
Wikipedia, Enciclopedia gtratuita (página en inglés) http://en.wikipedia.org/wiki/
Información sobre Terremotos, del U.S. Geological Survey de California (página en inglés) http://quake.wr.usgs.gov/info

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