Estamos acostumbrados a escuchar que un terremoto ha medido tal o cual cifra en la escala, pero, ¿realmente sabemos lo que significa esto?

Si tiene lugar un terremoto fuerte, todas las personas de la zona lo sentirán. Puede sentirlo, incluso a gran distancia de su epicentro. Pero, para conocer realmente la magnitud de ese terremoto es necesario utilizar el instrumento que registra la vibración de la Tierra: el sismógrafo o sismograma.
Las estaciones sísmicas pueden determinar la magnitud de un terremoto midiendo los dos tipos de ondas que emite el movimiento: las superficiales, que viajan a través de la superficie terrestre y las centrales, que viajan a través de la Tierra desde su profundidad.  Sin embargo, no sólo es importante medir estas ondas, sino que para calcular la magnitud de un sismo también hace falta saber la distancia que hay entre el terremoto y el sismógrafo dado que a mayor distancia, menor será su registro.

Ruptura en superficie. Falla. (Fotografía de Catherine Kendrick, USGS Pasadena).

Los sismólogos utilizan diferentes escalas para medir la magnitud de los terremotos:

 

 

 

 

 

 

 

 

- La Escala de Richter  también se denomina Escala de Magnitud Local y su forma abreviada es ML
- La Escala de Magnitud de Ondas Profundas en su forma abreviada es: MB.
- La Escala de Magnitud de Ondas de Superficie se escribe de forma abreviada como MS
- La Escala del Momento Sísmico utiliza la forma abreviada MW.
- Existe otro método de medición de terremotos denominado el Índice de Mercalli.

La Escala de Richter

La Escala de Richter es la más conocida a nivel mundial. Fue desarrollada en 1935 por Charles Francis Richter (1900-1985) en colaboración con Beno Gutenburg, ambos del Instituto de Tecnología de California. Fue precisamente su preocupación por los movimientos sísmicos que tenían lugar en California lo que le llevó a desarrollar esta Escala.

Basada en la lectura del sismógrafo, la Escala de Richter asigna un número para cuantificar la magnitud de un terremoto. Crece en forma potencial de manera que cada punto de aumento corresponde a un aumento de energía diez veces mayor (o más). Por ejemplo, un terremoto de 5 es 10 veces mayor que uno de magnitud 4 y un terremoto de 8 es 10(8-4) ó 10000 veces mayor que uno de magnitud 4.

La fórmula aplicada para averiguar la magnitud (M), es la siguiente:

M = log10A + 3log10(8Δt − 2.92)
En esta fórmula,  A es la amplitud en milímetros y t es tiempo en segundos.

Magnitud Richter

Considerado

2 – 2.9

Microterremoto

3 – 3.9

Menor

4 – 4.9

Leve

5 – 5.9

Moderado

6 – 6.9

Fuerte

7 – 7.9

Mayor

8 y superior

Potente

 

No hay que olvidar que la Escala de Richter no se utiliza para expresar el daño que ha causado un terremoto. El sismo puede haber tenido lugar en un terreno densamente poblado o totalmente inhabitado y, sin embargo, ambos podrían tener la misma Escala y no haber causado el mismo efecto.  

El daño causado por un terremoto puede expresarse tanto en intensidad como en magnitud. No obstante, ambos términos son bastante diferentes y, por lo tanto, suelen confundirse.

La intensidad consiste en los efectos observados en el suelo, las personas, edificios y demás elementos naturales. Puede variar de un sitio a otro dependiendo de la localización del observador con respecto al epicentro del terremoto.  

La magnitud se encuentra directamente relacionada con la energía que se desprende en el hipocentro del terremoto y se basa en la amplitud de ondas detectadas por los instrumentos. Por lo tanto, la magnitud de un terremoto se encuentra representada por un valor simple que lo determina.

Ayuntamiento de San Francisco después del terremoto de magnitud 7.8 en la Escala de Richter que tuvo lugar a las 05:12 horas del 18 de abril de 1906. (Fotografía de la Colecciónd e Steinbrugge del Centro de Investigación de Terremotos de Berkeley Ucfrom).

Si analizamos el daño que pueden causar este tipo de terremotos en lugares poblados, podríamos hablar de lo siguiente:

 

Escala Richter

Efectos / daños

3

Las personas suelen sentirlos y asustarse. No hay daños

4

También pueden sentirse. Además, podrían causar temblores de cristales, persianas, etc. Pero no causan daños.

5

Sentidos en una zona amplia. Daños mínimos en el epicentro

6

Daños en edificios de baja calidad y otras estructuras en un radio de 30 kilómetros del epicentro.

7

Terremotos considerados como “grandes”. Causan una destrucción importante

8

Terremoto potente, daños considerables en una amplia extensión de terreno alcanzando más de 100 kilómetros

9

Pocas veces suceden esta clase de terremotos, pero cuando tienen lugar, causan una destrucción masiva en una extensión de más de 1000 kilómetros

 

Sin embargo, una vez que se fueron instalando más sismógrafos por el mundo, el método inicialmente desarrollado por Richter resultó ser válido únicamente para ciertas frecuencias y distancias. Es por ello por lo que, en base a la idea original de Richter, se desarrollaron nuevas Escalas de magnitud (mb y ms). Cada una válida para determinados tipos de frecuencia y señales sísmicas. Estas nuevas técnicas se adaptan a los avances tecnológicos y facilitan el trabajo para un cálculo rápido de la magnitud de un terremoto.

Escala de Intensidad de Mercalli

La Escala de Intensidad de Mercalli fue inventada por el vulcanólogo italiano Giuseppe Mercalli (1850-1914) en 1902 y utilizada incluso antes que la Escala de Richter. Más tarde, en 1931 fue desarrollada por los sismólogos americanos Harry Wood y Frank Neumann.

La escala, compuesta por doce niveles en orden ascendente de intensidad, comienza en un nivel imperceptible hasta alcanzar el nivel de la destrucción total. Se refleja con números romanos y está relacionada con la forma en que las personas sintieron el movimiento sísmico, así como con los daños estructurales que haya causado.

Desde un punto de vista científico, la Escala de Richter se basa en los sismos detectados por el sismógrafo mientras que la de Mercalli se basa en los datos observados. Es por ello que la Escala de Mercalli se considera más bien subjetiva y la Escala de Richter se utiliza científicamente por ser más objetiva y precisa.

Escala de Mercalli

Considerado

Efectos

I

Instrumental

No se siente, excepto en condiciones excepcionales

II

Menor – Débil

Sólo lo sienten las personas que están quietas. Sobre todo las que se encuentren en las plantas más altas.

III

Leve

Sentido por personas que se encontraban en el interior de edificios, sobre todo en plantas altas. Vibraciones.

IV

Moderado

Se siente en el interior de las viviendas y, por algunas personas, en la calle. Temblor de ventanas, vajilla, etc.

V

Casi fuerte

Casi lo sienten todas las personas. Algunos platos y ventanas se rompen. Incluso puede hacer caer objetos y detener relojes.

VI

Fuerte

Lo sienten todas las personas y salen al exterior, asustadas. Se rompen ventanas, vajillas, vasos. Incluso puede mover el mobiliario.

VII

Muy fuerte

Es difícil mantenerse en pie. Los muebles se rompen, los edificios menos fuertes sufren daños.

VIII

Destructor

Estructuras especiales sufren daños leves y muchas otras se derrumban. Colapso de paredes, tejados, estructuras. Desplazamiento de mobiliario

IX

Ruinoso

Pánico en general. Daños considerables en estructuras. Tuberías al descubierto. Muchos edificios sufren daños importantes y colapsos parciales

X

Desastroso

Se destruyen estructuras con base. Los raíles se mueven

XI

Muy desastroso

Pocas estructuras se quedan en pie. Destrucción de puentes y gran movimiento de raíles

XII

Catastrófico

Destrucción total. Los objetos salen disparados hacia el aire. El suelo se mueve haciendo “olas”. Desprendimientos.

 

Otro dato importante a tener en cuenta a la hora de medir la fuerza de un terremoto es el tamaño o medida de la zona donde ha tenido lugar. La Escala de Mercalli ha sido útil al poder medir los terremotos históricos que no pudieron ser detectados por sismógrafos o no tuvieron lugar en zonas habitadas.



Bibliografía:

Earthquake Hazard Programme (página en inglés) http://earthquake.usgs.gov/faq/#meas
U.S. Geological Survey – Eastern Publications Group Web Team (página en inglés) http://pubs.usgs.gov/gip/earthq4/severitygip.html
Wikipedia, Enciclopedia gtratuita (página en inglés) http://en.wikipedia.org/wiki/Richter_scale
Información sobre Terremotos, del U.S. Geological Survey de California (página en inglés) http://quake.wr.usgs.gov/info/hist-geo.html

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